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Albert Einstein (1879-1955) - Biographie courte

albert-einsteinLe 18 avril 1955 à Princeton s’éteignait le plus célèbre des scientifiques du 20ème siècle : Albert Einstein. Celui qui révolutionna la physique, naquit le 14 mars 1879 à Ulm au sein de l’empire allemand. Son père un ingénieur sera notamment le fondateur d’une compagnie produisant des équipements électriques utilisant le courant continu.

La biographie d'Albert Einstein

Bien que d’origine juive, Einstein intègre une école catholique. Il s’y fait remarquer comme un élève timide (en raison de problèmes d’élocution) mais doué de grandes capacités pour les mathématiques. Poursuivant ses études en Suisse (il obtiendra la nationalité helvétique en 1901) et notamment au sein de l’Ecole Polytechnique de Zurich, il développe une véritable passion pour la physique.

Largement autodidacte et montrant peu de motivation pour la routine scolaire, il mène une existence précaire au tournant du siècle. Marié à son ex camarade et collaboratrice serbe Mileva Marić (dont il aura 3 enfants), Einstein finit par trouver un emploi à l’Office des Brevets de Berne. Son salaire lui permet enfin d’approfondir ses travaux et de publier sa thèse en 1906.

Les théories d’Einstein portent à la fois sur la nature des particules (notamment lumineuses) mais aussi sur la mécanique universelle, ce qui lui vaut de rompre peu à peu avec la physique Newtonienne.

Les thèses novatrices du physicien suisse finissent par emporter l’adhésion des plus grands savants du temps, comme Max Planck qui l’invitera à enseigner à Berlin. C’est durant son séjour en Allemagne au cours de la Grande Guerre qu’Einstein élabore sa théorie de la gravitation que l’on retient sous le nom de la relativité générale. Cette théorie confirmée par une expérience dés 1919 ouvre aux physiciens des perspectives nouvelles et interroge les fondements du rapport de l’homme à l’univers.

Physicien et humaniste

albert-einsteinFigure intellectuelle reconnue, Einstein se fait aussi un nom dans les cercles pacifistes et deviendra même Président de la Ligue des Droits de l’Homme en 1925. Ses opinons et ses origines juives lui vaudront l’hostilité du mouvement nazi et il se verra contraint de quitter l’Allemagne pour les Etats-Unis en 1933.

Installé à Institute for Advanced Study de Princeton dans le New Jersey, il poursuit ses recherches visant à élaborer une théorie unifiant la gravitation et l’électromagnétisme. Au fait des éventuelles applications militaires de ses travaux sur la relativité et l’atome, il rédigera une lettre au Président Roosevelt en 1939, alertant ce dernier de la possibilité pour le Reich Nazi de se doter de la bombe atomique.

Devenu citoyen américain en 1940, Einstein constituera dans les dernières années de sa vie une référence scientifique et morale de premier plan, ce qui lui vaudra même de se voir proposer la position de Président d’Israël en 1952. Le physicien lucide sur ses propres capacités refusera, admettant avoir plus de peine à percer les mystères du comportement humain que ceux de l’Univers. Trois ans plus tard il sera terrassé par une rupture d’anévrisme, son cerveau prélevé pour la science et ce contre ses dernières volontés.

Bibliographie

- Einstein : La joie de la pensée de Balibar Françoise. Gallimard, 1993.

- Comment je vois le monde de Albert Einstein. Champs Sciences, 2009.

- La relativité de Albert Einstein. Payot, 1990.

Pour aller plus loin

- Les archives publiques d'Albert Einstein.

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