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Accueil Histoire des Inventions L'invention du calendrier (2.500 av. J-C)

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L'invention du calendrier (2.500 av. J-C)

calendrier_egyptienPour un peuple en voie de civilisation, il est indispensable de diviser le temps afin d'y fixer les grands évènements de la communauté. Au IIIe millénaire avant J.C, les cités de Babylone sont les premières à appliquer un calendrier, correspondant aux mouvements de la Lune, auquel ils ajoutaient si nécessaire des mois supplémentaires pour conserver une correspondance avec les saisons de l'année.


Les Égyptiens remplacèrent le calendrier lunaire par un calendrier basé sur l'année solaire. Elle durait 365jours et était divisée en 12mois de 30jours chacun, à la fin desquels on ajoutait 5jours. Un calendrier luni-solaire à 354jours était utilisé dans la Grèce antique!; les Grecs furent les premiers à intercaler les mois supplémentaires selon des principes scientifiques, au bout d'un cycle particulier.

Le calendrier romain

Le premier calendrier romain, introduit vers le VIIesiècle av.J.-C., séparait en 10mois une année de 304jours qui commençait par mars. Les mois de janvier et de février furent ajoutés plus tard, mais on dut encore intercaler un autre mois à peu près un an sur deux, car les mois ne faisaient que 29 ou 30jours. Les jours étaient désignés par une méthode qui consistait à compter à rebours à partir de trois dates pivot: les calendes au début du mois, les ides au milieu et les nones, qui tombaient le neuvième jour avant les ides. Ce calendrier devint désespérément confus lorsque les dirigeants romains à qui revenait la charge de fixer les jours et les mois à ajouter abusèrent de leur autorité pour prolonger leur mandat ou changer la date des élections.

En 46av.J.-C., Jules César décida, sur les conseils de l'astronome grec Sosigène, d'établir un nouveau calendrier. Ce calendrier, connu sous le nom de calendrier julien, fixa la durée d'une année normale à 365jours et celle d'une année bissextile, tous les 4ans, à 366jours -la journée redoublée étant celle du 24février. César ramena également le début de l'année au 1erjanvier (au lieu du 1ermars).

Le calendrier grégorien

Le calendrier julien faisait durer l'année 11 minutes et 14 secondes de plus que l'année solaire. Cette différence s'accumula tant et si bien qu'en 1582 l'équinoxe vernal (voir Écliptique) tomba 10 jours avant la date calendaire. Pour faire en sorte que l'équinoxe tombe autour du 21 mars, comme en 325 apr. J.-C. (année du premier concile de Nicée, qui avait instauré les principales règles du comput ecclésiastique), le pape Grégoire XIII décréta que 10 jours, cette année-là, devaient être supprimés du calendrier. Il institua un nouveau calendrier, appelé depuis calendrier grégorien, en supprimant toutes les années bissextiles séculaires, à l'exception de celles dont le millésime était divisible par 400. Ainsi, 1600 fut une année bissextile, mais 1700 et 1800 furent des années normales.

Le calendrier grégorien fut lentement étendu à toute l'Europe. De nos jours, il est utilisé dans la plus grande partie du monde occidental, ainsi que dans certains pays asiatiques.

Pour aller plus loin

30 000 ans d'inventions de Thomas Craughwell. Gründ, 2009.

Les 1001 inventions qui ont changé le monde de Jack Challoner. Flammarion, 2010.

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