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Le Dictionnaire des sentences latines et grecques (R. Tosi)

dico_sentencesLorsqu'on se trouve confronté à l'Antiquité et en particulier à sa culture littéraire, on retrouve invariablement des phrases, des sentences, qui émaillent les récits et qui sont autant de figures historiographiques ou philosophiques fixant durablement une véritable tradition presque mnémotechnique, mais dont la richesse dépasse de loin une simple mécanique mentale. Ainsi, qui n'a jamais entendu le célèbre « Vae Victis! » du chef Gaulois Brennos, sentence qui a même donnée lieu à une série de Bande Dessinée?


 

Ces petites phrases dépassent même le cadre Antique et prennent jour dans notre propre quotidien, autour de discussions anodines, sonnant parfois de manière, pour ainsi dire, sentencieuse. De ce fait, le Dictionnaire des sentences latines et grecques de Renzo Tosi réalise un point passionnant sur cet univers à part, fait de courtes phrases, parfois très riches de sens, indissociables d'un contexte ou fruits de propagande.

Densité et pertinence de l'ouvrage

Pour commencer, la taille considérable de l'ouvrage (presque 1800 pages) révèle d'emblée un travail gigantesque de compilation et de croisement des sources. Cet opus qui se trouve être la traduction française d'un classique italien est de plus augmenté de toutes les sentences d'origine chrétienne. L'auteur a également poussé ses investigations jusqu'à nos jours, traquant donc dans notre société les persistances et les originalités de ces petites phrases en apparence banales. Mais ce constat factuel n'est que de peu d'intérêt en comparaison de la plongée parmi les pages de ce dictionnaire. Les sentences sont en effet détaillées et décortiquées, avec à chaque fois leurs occurrences, leur histoire, leurs variations, les différents auteurs qui l'employèrent... Les explications de l'auteur permettent de se familiariser avec un univers pouvant paraître étrange puisqu'il tisse ses racines jusque dans les profondeurs du langage humain à travers de nombreux siècles.

Les amateurs éclairés, voir les professionnels de l'Histoire, peuvent également trouver leur compte dans ce livre puisque les chapitres des auteurs anciens sont scrupuleusement notés ainsi que le texte dans sa langue originale. On y gagne en clarté et l'objectivité scientifique est donc au rendez-vous. Outre la curiosité évidente de cet ouvrage, il est indéniable que son aspect pratique est également à souligner. Toutes ces sentences sont certes célèbres, mais souvent nous sommes bien incapable de nous rappeler dans quels œuvres elles apparaissent ou chez quel auteur on les rencontre. C'est particulièrement gênant lors d'un travail de recherche où l'on peut perdre beaucoup de temps sur une sentence employée pour illustrer simplement, parce qu'on n'a plus souvenir de ses occurrences, et je parle ici en connaissance de cause.

Son utilisation et sa consultation

dico_sentencesLa lisibilité de l'ouvrage et sa fonctionnalité semblent en tout cas avoir été un souci de tous les instants pour l'auteur ; on trouve en effet, outre un index très complet (noms propres, sentences français et latin) une classification thématique particulièrement bienvenue. L'ouvrage y gagne en intérêt et évite de tomber dans le catalogue ennuyeux de formes pléthoriques. On se plait en fait rapidement à explorer ces thèmes, avec tous les messages anciens qu'ils véhiculent. Cet intérêt pour les sentences s'inscrit dans une perspective très antique, voir historique, puisqu'elles donnent lieu à une véritable tradition qui jalonne la culture littéraire. Les auteurs anciens les réemployaient, les modifiaient, comme un matériaux indispensable de la culture de l'époque, et également les faisaient sonner de toute leur puissance symbolique afin de prouver leur érudition.

La sentence en question

Néanmoins, cette sagesse en condensée, ces déclamations fracassantes semblant détenir une forme de vérité absolue de par leur concision, n'en restent pas moins que des phrases. Leur valeur intrinsèque est ainsi disséquée dans le présent ouvrage tout du long d'un pertinent et impertinent (l'oxymore n'est pas vain ici) essai d'Umberto Eco qui replace la sentence à son niveau ; celui d'une vérité toute faite qui clôt le dialogue mais dont les contradictions ne peuvent qu'être apparentes. Elles témoignent en tout cas de la richesse et de la diversité des traditions littéraires ayant accouché de ce fourmillement sentencieux.

En guise de verdict

Pour qui aime l'histoire et en particulier les sources littéraires, ce dictionnaire est un auxiliaire agréable et amusant qui pourtant ne sacrifie pas à une « vulgarisation » (éludons les aspects péjoratifs de ce terme) trop grande et qui conserve donc un certain intérêt scientifique. A sa lecture... ou plutôt sa consultation, on ne peut qu'apprendre et remercier l'auteur pour son travail énorme teinté d'une formidable érudition.

Dictionnaire des sentences latines et grecques de Renzo Tosi. Million, octobre 2010.

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