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lettre eEmma. Ce prénom à succès et moderne pourrait nous faire parfois oublier qu'il existait déjà au Moyen Age, porté par de nombreuses reines. Contrairement à on ce que l'on pourrait penser, il n'est pas le diminutif d'Emannuelle mais bien un prénom à part entière. Immortalisé par Mme Bovary, il est porté par plusieurs actrices célèbres. Fête le 19 avril.

 

Origine et étymologie

Emma est un prénom à l'origine incertaine, probablement une altération d' Imma, diminutif d'un ancien nom à racine germanique construit sur la base d'ermin ou d'irmin (immense, puissant), et qui serait aussi à l'origine du prénom Irma. Par déformation, il a aussi donné naissance à des noms de famille, comme Emmet.

Histoire et sainte Emma

Plusieurs reines portèrent ce prénom au Xe siècle : Emma de France, épouse de Raoul de Bourgogne, Emma d'Italie, épouse du carolingien Lothaire, Emma de Normandie, épouse de deux rois d'Angleterre. Sainte Emma, veuve d'un comte rhénan au XIe siècle, consacra sa fortune aux pauvres et à la construction d'édifices religieux, dont deux monastères. Elle est fêté par les catholiques le 19 avril.

Emma célèbres

Ce sont les anglais qui ont plébiscité le prénom Emma dès le Moyen Age. C'était d'ailleurs le prénom porté par Lady hamilton, la maîtresse d'un célèbre amiral anglais : Nelson. Peinte par Élisabeth Vigée Le Brun, son destin exceptionnel a inspiré de nombreux romans et films.

En France, ce prénom connait un premier pic de popularité au XIXe siècle, grâce à Emma Bovary, l'héroïne du roman de Gustave Flaubert, qui fit scandale à sa parution. L'effet de mode était tel, à cette époque, que plusieurs comédiennes parisiennes se faisaient appeler "Mlle Emma". Il n'est donc pas étonnant de retrouver aujourd'hui ce prénom parmi les actrices de cinéma : les anglaises Emma Thompson et Emma Watson, Llaméricaine Emma Stone, la française Emma de Caunes. 

Popularité du prénom Emma

madame-bovaryDepuis la fin du XXe, le prénom Emma se classe dans les cinq prénoms de filles. En France, il est attribué plusieurs milliers de fois chaque année à des petites filles depuis le nouveau millénaire, en particulier dans le nord, dans le bassin parisien et dans le sud méditéranéen.

Pour aller plus loin

Dictionnaire des prénoms de France : Histoire, terroirs et régions, Bible, mythologies, saints, botanique, géographie... Perrin, 2006.

Le Petit Larousse des prénoms, de Florence Le Bras. Larousse, 2019.