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Victor Hugo (1802-1885) - Biographie courte

Victor_HugoPoète, dramaturge, romancier, critique mais également homme politique, Victor Hugo est considéré comme le chef de file du mouvement romantique français. Il est également présenté comme un écrivain engagé, symbole emblématique de IIIe République et de la résistance au Second Empire. Il n’en demeure pas moins un génie tant approuvé que discuté et à l’œuvre démesurée. Mais derrière elle et contrairement à la présentation que le critique littéraire Sainte-Beuve fit de lui auprès Thiers « Hugo n’est pas de la race des hommes. Il est né des dents du dragon », se cache un homme profondément humain.


 

Du bien-pensant au romantique

Victor Hugo est né à Besançon le 26 février 1802. Dès son plus jeune âge, sa mère l’élève avec ses deux frères dans la haine de l’Empereur alors que son père est l’un de ses généraux. Très tôt, il manifeste une passion pour l’écriture, en particulier la poésie et le théâtre. A partir de 1817 et les années suivantes, il participe aux concours de poésie organisés par l'Académie française jusqu’à remporter celui de l'Académie des jeux floraux de Toulouse, en 1819. Gratifié par la suite d’une pension de Louis XVIII, il est vu comme un auteur bien-pensant, loin de la bohème romantique comme en témoigne son jeune mariage dès ses 20 ans avec Adèle Foucher qui lui donnera cinq enfants.

Pour autant, le mythe napoléonien revient avec fracas dans sa vie avec le décès de l’Empereur en 1821 qui coïncide avec celui de sa mère. Tout comme le milieu romantique, l’œuvre de Victor Hugo est alors empreinte de cette recherche d’une reconnaissance de l’Empereur disparu. Sa figure est particulièrement présente dans son théâtre, de Hernani jusqu’aux Burgraves. Et c’est justement par le théâtre qu’il établit sa notoriété notamment avec la représentation d’Hernani (1830) qui devient le terrain de combat entre les vieux classiques et les jeunes romantiques. Jusqu’en 1843, il s’agira de ses années « théâtre ».

Toutefois, Victor Hugo s’épanouit dans tous les genres de la littérature romantique avec son premier grand roman historique Notre-Dame de Paris (1831), et plusieurs drames comme Marion Delorme (1831) ou Lucrèce Borgia (1833), sans oublier la poésie Des Orientales (1829) aux Rayons et les Ombres (1840). Il est alors indéniablement devenu le chef de file de ce courant. Suite à la mort de sa fille Léopoldine et l’échec des Burgraves (1843), Victor Hugo se dirige vers l’engagement politique.

L’engagement politique et l’exil

Victor Hugo a toujours été un homme de combat sans retenu comme en témoigne sa lutte incessante pour l’abolition de la peine de mort qu’il débute en 1829 avec Le Dernier Jour d’un condamné, la poursuivant même lors de son exil. Il lutte également pour protéger le patrimoine architectural, s’insurgeant contre l’état de délabrement de Notre Dame de Paris et déclarant la guerre « aux démolisseurs ». Son combat prendra une plus grande ampleur lors de sa vie politique dans la décennie 1840-1850. Il ne publie alors aucun livre nouveau jusqu’en 1852 se consacrant corps et âme à ses combats, en particulier sur « la questions sociale » et la justice. En 1843, il devient pair de France en 1843 puis est élu député en 1848. Le coup d’Etat de Louis-Napoléon Bonaparte – auquel il est alors opposé – change la donne. Victor Hugo doit prendre le chemin de l’exil, un chemin qui néanmoins lui permet de retrouver celui de la littérature.

Et cette littérature est avant tout une littérature polémique avec Napoléon le petit (1852) et Les Châtiments (1853). Victor Hugo n’a de cesse de combattre « l’usurpateur » de son île Jersey, puis Guernesey. C’est aussi pour lui, le début d’une nouvelle vie marquée par la liberté et la solitude. Loin des milieux mondains et du monde de la littérature parisienne, il s’agit des années les plus fécondes de l’écrivain romantique. Il fait suite aux Châtiments avec Les Contemplations (1856), La Légende des siècles (1859) et son grand roman Les Misérables (1862).

funrailles_victor_hugoSuite à la défaite de Sedan et la fin de l’Empire, Victor Hugo rentre en France en 1870 en fervent républicain, célébrant la Commune de Paris avec l'Année terrible (1872). Et s’il ne joue un grand rôle politique comme il l’aurait souhaité, il n’en demeure pas moins un symbole vivant de la IIIe République. Suite à un mandat de sénateur en 1876 et quelques œuvres tardives comme l'Art d'être grand-père (1877), il pose définitivement la plume en 1883, à la mort de sa maîtresse de toujours – depuis 1833 – Juliette Drouet, achevant par la même une correspondance épistolaire de dizaines de milliers de lettres avec elle. Le 22 mai 1855, il s’éteint en représentant de la France, salué et glorifié par tous pour son œuvre démesurée.

Ses obsèques nationales, le 1er juin 1855, donnèrent lieu à un cortège d’une ampleur gigantesque. Plusieurs centaines de milliers de personnes rendirent hommage à la voix libératrice du « peuple », devenue et demeurant aujourd’hui encore une figure tutélaire de la France et de la littérature du XIXe siècle.


Principales oeuvres

- Hernani (1830)

- Notre-Dame de Paris (1831)

- Les Châtiments (1853)

- Les Misérables (1862)

Pour aller plus loin

- Victor Hugo de Decaux Alain, 2010.

- L'Extraordinaire Métamorphose - Hugo l'insoumis de Jean-François Kahn. fayard, 2001.

- Victor Hugo sur le site du ministère de la culture.