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Emile Zola (1840-1902) - Biographie courte

emile_zolaEmile Zola, l'un des hommes littéraires les plus connus de la seconde moitié du XIXème siècle, a marqué de son empreinte le monde littéraire français et ce jusqu'à aujourd'hui. Comment ne pas penser à des œuvres telles que les Rougon-Macquart, Au Bonheur des Dames ou encore à l'œuvre, Germinal. Mais également à son action dans la sphère publique, qui fit naître, la personne de l'intellectuel, lorsqu'il décida de s'engager en faveur de la cause d'Alfred Dreyfus, accusée d'espionnage et de trahison, fruit d'un antisémitisme croissant dans la société française d'alors. Pourtant rien ne présageait à ce que le jeune Emile devienne l'intellectuel panthéonisé en 1908, six ans après sa mort.

 

Une vie marquée par la littérature

Né le 2 avril 1840, Emile Zola vécut au sein d'une famille relativement aisée, ou tout du moins, à l'abri du besoin. A deux ans, il est victime d'une fièvre cérébrale mettant sa vie en péril, mais s'en remet après une période particulièrement douloureuse. Durant son enfance, il aura des problèmes d'élocution et à sept ans, il ne sait connaît pas encore son alphabet et la lecture lui est étrangère. Lire, lui sera enseigné à huit ans. Durant son adolescence, il entreprend des études à Paris durant lesquelles il se lie d'amitié avec Paul Cézanne. Amateur de poésie, Zola aimait parcourir Paris lors de ses promenades lui qui appréciait la nature. Après de nombreux aléas familiaux, en 1859, il échoua à l'épreuve du baccalauréat, abandonnant par là même ses études et s'adonnant à une vie de Bohème parfois difficile faute de revenu. Sa vie fut alors rythmée par la littérature et la lecture par l'écriture de contes et de poèmes. L'écrivain allait naître.

EMILE-ZOLA-gravure 1En 1862, il fut employé chez l'éditeur Hachette et ce durant quatre ans pour ensuite être nommé chef de publicité en 1864, période durant laquelle il publie ses premières chroniques. Après avoir écumé trente ans durant, les différentes maisons d'éditions de l'époque, et après avoir écrit une somme considérable d'œuvres, Emile Zola prit la dimension d'un écrivain qui, scandalisé par la situation de l'affaire Dreyfus allait prendre sa défense et donner naissance à la sphère des intellectuels sous une troisième République menacé par la montée du nationalisme et des haines entre communautés. L'intellectuel, aujourd'hui omniprésent et indispensable à la pensée publique.

L'Affaire Dreyfus, le combat d'un intellectuel

L'affaire Dreyfus se déroula de 1894 à 1906, de l'ouverture du procès à la réhabilitation du capitaine Dreyfus. Tout ne devait être qu'une banale affaire d'espionnage. Des renseignements français interceptèrent un document (le fameux « bordereau ») prouvant qu'un officier français a trahi son pays au bénéfice de l'Allemagne. Une enquête est tout de suite ouverte et les soupçons se portèrent immédiatement sur un officier juif, qui effectua un stage à l'état-major, le capitaine Dreyfus. Des experts en graphologie sont alors nommés. Malgré leurs conclusions contradictoires, Alfred Dreyfus est arrêté, à la suite d'un très rapide interrogatoire mené par le commandant du Paty de Clam, chargé de l'enquête. Le 19 décembre 1894, le procès s'ouvrit à huis clos devant le conseil de guerre qui prononça la culpabilité de l'accusé quatre jours plus tard, au vu d'un « dossier secret », que l'avocat de Dreyfus, maître Demange, n'a jamais pu consulter. Dreyfus est donc condamné à la déportation à vie. Mais il dut subir auparavant le déshonneur suprême, la dégradation en public. Celle-ci a lieu le 5 janvier 1895, dans la grande cour de l'École militaire. La « une » du Petit Journal le montre au garde-à-vous, impassible face à l'adjudant de la Garde républicaine qui brise son sabre sur son genou après lui avoir arraché ses galons, les bandes rouges de son pantalon, ainsi que tous les insignes du grade, qui gisent à terre. « Le magnifique adjudant tiraille, dépiaute, endeuille le traître », écrit Maurice Barrès.

zolajaccuseC'est en 1897, qu'Emile Zola commence à prendre parti pour le capitaine Dreyfus. Il publie dans L'Aurore le 13 janvier 1898 une lettre au président Félix Faure intitulée : J'accuse. Le Ministère de la Guerre lui intenta dès lors un procès du 17 au 23 février et il fut condamné à 3000 francs d'amende et un an de prison.

Emile Zola meurt le 29 septembre 1902 à Paris, asphyxié dans des conditions mystérieuses, à cause, semble-t-il, d'une main criminelle qui en aurait bouché la cheminée. Le 5 octobre, Zola fut enterré au cimetière Montmartre, accompagné par une foule immense. Ses cendres furent transportées au Panthéon en 1908, faisant de Zola, un apôtre de la République Française et l'une de ses figures emblématique avec Gambetta et Jules Ferry parmi tant d'autres.

Bibliographie

- Zola, biographie d'Henri Troyat. Flammarion, Collection Grandes Biographies, 2002.

- Émile Zola - de J'accuse au Panthéon, par Alain Pagès. Editions Lucien Souny, 2008.

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