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Accueil Histoire des Inventions L'invention de l'avion (1890)

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L'invention de l'avion (1890)

Avion 3 de Clément Ader © Musée des Arts et Métiers, Paris.

Clément Agnès Ader, ingénieur français et brillant inventeur, est considéré comme l'un des pères de l'aviation. Pourtant, il est bien loin d'être le seul à avoir contribué à la mise au point de l'avion, engin qui a révolutionné l'art militaire tout autant que le transport civil. Alberto Santos Dumont, les frères Wright ou encore Otto Lilienthal furent ainsi de ceux qui transformèrent en quelque années une simple utopie en une réalité époustouflante: l'homme pouvait enfin défier la nature et voler.

 

Les origines de l'aéronautique

Observant le vol des oiseaux, Léonard de Vinci imagina dès le XVIe siècle le concept de l'hélice, du parachute et de l'Hélicoptère et du planeur. La seule force motrice utilisable à l'époque étant celle des muscles de l'homme, ces idées génailes resteront longtemps à l'état de concept. D'ailleurs, le physiologiste et physicien italien Giovanni Borelli conclut en 1680 que l'homme était incapable de voler par ses propres moyens : les inventeurs se tournèrent alors vers la conception d'engins plus légers que l'air, comme les frères Montgolfier qui firent voler le premier ballon à air chaud en 1783.

montgolfierPremierVolL'histoire de l'aviation connut un tournant décisif au début du XIXe siècle, grâce aux progrès réalisés dans les domaines de la construction et de la mécanique. On envisagea à nouveau de faire voler des engins plus lourds que l'air, en remplaçant la force musculaire de l'homme par la force motrice d'une machine. De nombreuses expériences furent alors effectuées pour tenter de perfectionner les machines volantes, et parvenir ainsi à une meilleure compréhension du vol d'un engin. C'est dans les dernières années du xvnie s. que le Britannique George Cayley énonce les principes de ce qui va devenir l'aviation. Les recherches, très actives, aboutissent v. 1840 au premier envol d'un modèle réduit d'aéroplane à vapeur.

Les débuts des hommes volants et l'invention de l'avion

Les travaux de Clément Ader sur des systèmes permettant aux hommes de voler démarrèrent lors de la guerre de 1870, pendant laquelle il essaya de mettre au point pour l'armée des cerf volants capables de faire voler un homme. En vain. Sa collaboration avec les militaires ne s'arrêta pas pour autant : Ader trouva là une source de financement et de support pour ses recherches, complémentaire à sa propre fortune qu'il devait aux nombreuses inventions brevetées par ses soins.

Ses efforts finirent par payer: il réalisa entre 1890 et 1897 trois prototypes: l'Éole (l'Avion), le Zéphyr (Ader Avion II) et l'Aquilon (Ader Avion III). De 50 mètre pour le premier essai, la distance de vole fut portée à 300 mètres avec l'Avion 3, devant un comité militaire qui n'en perdit pas une miette. Très observateur de la nature, Ader s'inspire des ailes de chauve souris pour ses voiles et intègre même des mécanismes capables de modifier leur structure une fois en vol.

A la même période un certain Otto Lilienthal parvient à mettre au point un planeur capable de voler 400 mètres une fois lancé d'une colline de 20 mètres de haut. Ses prototypes étaient réalisés à partir de nervures de bambou entoilées de coton.

N'oublions pas enfin les prouesses d'Alberto Santos-Dumont, pionnier brésilien de l'aviation, qui construisit bon nombre de ballons et dirigeables à bord desquels il vola, ainsi qu'un aéronoef, le 14 Bis, à bord duquel il homologua le premier record du monde d'aviation, le 23 octobre 1906.

Les frères Wright inventent les premiers avions à moteur

Avion des Frères Wright

Si Ader à bien été l'inventeur de l'avion, comme nous venons de le voir, ce sont les frères Orville et Wilbur Wright qui réussirent, après de multiples prototypes de planeurs, à réussir le premier vol motorisé et contrôlé d'un aéronef (plus lourd que l'air), en 1903.

 

Ce sont aussi les premiers à avoir analysé correctement la mécanique nécessaire au virage en vol et à avoir mis au point le contrôle de la trajectoire. A partir de 1905, leurs avions permettent ainsi d'effectuer des vols stables, de longue durée et avec une parfaite maitrise des virages. Leurs modèles se nomment les Flyer I, II puis III : objet de convoitise de l'armée américaine, ils inspireront la plupart des biplans engagés lors de la première guerre mondiale.

Quelques autres dates clef de l'aviation

  • 1909 - L'aviateur français Louis Blériot traverse la Manche de Calais à Douvres à bord de son "Blériot XI"
  • 1911 - Roland Garros bat le record du monde d'altitude: 3910 mètres (4 septembre)
  • 1914 - Le 5 octobre l'Aviatik du lieutenant allemand Von Zangen est abattu, près de Reims, par le Voisin III du sergent Frantz et du caporal Quénault: il s'agit du premier combat aérien
  • 1927 - Le 21 mai, Lindbergh traverse l'Atlantique
  • 1930 - Première liaison postale transatlantique 12 mai, par L'aviateur français Jean Mermoz

Pour aller plus loin

- L'histoire de l'aviation de Stephen Woolford. 2009.

Histoire de l'aviation, de Bernard Marck.  Flammarion, 2012

30 000 ans d'inventions de Thomas Craughwell. Gründ, 2009.

Les 1001 inventions qui ont changé le monde de Jack Challoner. Flammarion, 2010.

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