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C’est en 1679 que le Français Denis Papin conçoit une sorte de Cocotte-Minute pour étudier la pression des gaz. Il dessine aussi une ma­chine à vapeur. Tho­mas Newcomen qui, en 1712, est ensuite le premier à en construire une, qui sert à pom­per l'eau de la mine de charbon de Dudley, en Angleterre.

 

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L'invention de la machine à vapeur...

Le premier moteur à piston fut mis au point en 1690, par le physicien français Denis Papin, et fut utilisé pour le pompage de l'eau. La machine de Papin, plus qu'une curiosité, est une machine sommaire fonctionnant sous pression atmosphérique, la vapeur n'étant donc pas comprimée.

Très rapidement, le mécanicien anglais Thomas Savery améliore cette machine afin de la rendre utile à l'industrie minière. La machine de Savery fut également utilisée pour le pompage de l'eau. Il en fut de même pour le moteur atmosphérique conçu en 1705 par l'inventeur anglais Thomas Newcomen. Ce dispositif est constitué d'un cylindre vertical et d'un piston à contrepoids.

...à l’origine de la révolution industrielle

C'est en cherchant à apporter des améliorations à la machine de Newcomen, que l'ingénieur écossais James Watt réalisa une série d'inventions qui permirent la création de la machine à vapeur moderne. Watt fut à l'origine d'une autre grande innovation : l'utilisation de vapeur sous pression. Les machines à vapeur s'imposent progressivement au XIXe siècle, augmentant considérablement la production de produits manufacturés et leur transport. C'est la pre­mière révolution industrielle.