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telegrapheL'invention du télégraphe date de la fin du XVIIIe siècle, avec la mise au point du télégraphe de Chappe, un français. Ce système de transmission des messages, d'abord optique, deviendra électrique quelques dizaines d'années plus tard. Pendant de longues années, le télégramme, imprimé sur des bandes papier constituera le moyen le plus rapide de propager l'information. Bien que d'une diffusion limitée, il est considéré comme "l'internet" du XXe siècle.

 

L'invention du télégraphe électrique

Télégraphe ChappeLe télégraphe est inventé en France pendant la Révolution française par Claude Chappe. La machine se compose alors d'un mât mobile porteur de bras articulés. Il s'agissait d'un système de télégraphie optique. La communication se fait en utilisant des signaux émis par les bras et reproduits par chaque opérateur jusqu'à destination.

Au XIXe siècle, le développement de l'électricité va permettre à un Américain dénommé Samuel Morse d'inventer un nouveau système pour transmettre des messages, qui remplacera partout dans le monde celui de Chappe. Pourtant, rien n'aurait pu laisser penser que Morse réaliserait une telle avancée technologique. Peintre de formation, Samuel Finley Morse s'est toujours intéressé à l'électricité dont on ne sait alors pas grand-chose.

En 1829, il se rend en Europe afin de parfaire son éducation artistique et y demeure trois ans. Sur le bateau le ramenant aux États-Unis, il surprend une conversation portant sur l'électro-aimant que vient d'inventer André-Marie Ampère. Il a alors l'idée de fabriquer un télégraphe électrique utilisant un code simple. Sitôt rentré, il se met à travailler sur un prototype, qui est achevé dès 1835. 

Le premier télégramme 

Deux ans plus tard, il s'associe au mécanicien Alfred Vail et parvient à faire fonctionner son télégraphe électrique. En 1838, Morse met au point le fameux « code Morse », fait de traits et de points séparés par des espaces. Après plusieurs tentatives, il parvient enfin à obtenir le soutien du Congrès des Etats-Unis, qui lui alloue 30000 dollars pour construire une ligne télégraphique expérimentale entre Washington et Baltimore. Le 24 mai 1844, Morse envoie son premier télégramme depuis la Cour suprême américaine. Le message alors transmis est : « Ce que Dieu a forgé » (« What hatli God wrought»). Peu de temps après, le système mis au point par Samuel Morse s'impose dans le monde entier. En 1866, la pose d'un cable sous-marin dans l'Atlantique nord réduit de quelques heures la distance de communication entre Londres et new york.

telegraphe electriqueC'est dans l'empire britannique que le télégraphe connaîtra son heure de gloire. Dès 1938, une première ligne commerciale de télégraphie électrique avait été posée le long d'une voie ferrée. Déployé partout dans l'empire de la reine Victoria, et surtout aux Indes, le télégraphe s'impose comme outil diplomatique et stratégique en accélérant les communications sur de longues distances. Son exploitation reste coûteuse et ne deviendra jamais domestique, à la différence du "télégraphe parlant" qui lui succédera, le téléphone.

Bibliographie

- Histoire des télécommunications en France, de Catherine Bertho. Eres, 1984..

La fabuleuse histoire des inventions - De la maîtrise du feu à l'immortalité. Dunod, 2018.