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Le télégraphe de MorseL'invention du télégraphe date de la fin du XVIIIe siècle, avec la mise au point du télégraphe de Chappe, un français. Ce système de transmission des messages, d'abord optique, deviendra électrique quelques dizaines d'années plus tard. Pendant de longues années, le télégramme, imprimé sur des bandes papier constituera le moyen le plus rapide de propager l'information. Bien que d'une diffusion limitée, il est considéré comme "l'internet" du XXe siècle.

 

L'invention du télégraphe par Chappe

Télégraphe ChappeLe télégraphe est inventé en France pendant la Révolution Française par Claude Chappe. La machine se compose alors d'un mât mobile porteur de bras articulés. Il s'agissait d'un système de télégraphie optique. La communication se fait en utilisant des signaux émis par les bras et reproduits par chaque opérateur jusqu'à destination. Instaurant un code permettant de transmettre des messages complexes, Chappe eut l'ambition de couvrir tout le territoire français avec ce réseau.

Système de Morse et télégraphe électrique

Au XIXe siècle, le développement de l'électricité va permettre à un Américain dénommé Samuel Morse d'inventer un nouveau système pour transmettre des messages, qui remplacera partout dans le monde celui de Chappe. Pourtant, rien n'aurait pu laisser penser que Morse réaliserait une telle avancée technologique. Peintre de formation, Samuel Finley Morse s'est toujours intéressé à l'électricité dont on ne sait alors pas grand-chose.

En 1829, il se rend en Europe afin de parfaire son éducation artistique et y demeure trois ans. Sur le bateau le ramenant aux États-Unis, il surprend une conversation portant sur l'électro-aimant que vient d'inventer André-Marie Ampère. Il a alors l'idée de fabriquer un télégraphe électrique utilisant un code simple. Sitôt rentré, il se met à travailler sur un prototype, qui est achevé dès 1835. Deux ans pls tard, Morse s'associe au mécanicien Alfred Vail et parvient à faire fonctionner son télégraphe électrique. En 1838, Morse met au point le fameux « code Morse », fait de traits et de points séparés par des espaces. Après plusieurs tentatives, il parvient enfin à obtenir le soutien du Congrès des Etats-Unis, qui lui alloue 30000 dollars pour construire une ligne télégraphique expérimentale entre Washington et Baltimore.

Le premier télégramme 

 Le 24 mai 1844, Morse envoie son premier télégramme depuis la Cour suprême américaine. Le message alors transmis est : « Ce que Dieu a forgé » (« What hatli God wrought»). Peu de temps après, le système mis au point par Samuel Morse s'impose dans le monde entier. En 1866, la pose d'un cable sous-marin dans l'Atlantique nord réduit de quelques heures la distance de communication entre Londres et new york.

telegraphe edisonÀ partir des années 1850 furent conçus des appareils qui utilisaient les caractères de l'alphabet, et non plus un code de signes particuliers. Le système Hughes, breveté aux États-Unis en 1855 et réalisé à Paris, permettait la rédaction d'un message sur un clavier de 28 touches. Le message était imprimé directement par le récepteur, grâce à un mouvement d'horlogerie synchronisé avec le clavier de l'émetteur. Le télégraphe Hughes avait un débit moyen de 45 mots par minute. Le système le plus performant fut mis au point en France par Émile Baudot en 1874. L'inventeur imagina un clavier à 5 touches, autorisant une saisie plus rapide. Il porta ainsi le débit moyen à 60 mots par minute. Le système Hughes et ses améliorations connurent un grand succès et furent utilisés jusqu'au début des années 1950.

Le développement des lignes télégraphiques transocéaniques

Au milieu du XIXe siècle, les ingénieurs tentèrent de fabriquer des lignes télégraphiques traversant les océans. La première liaison sous-marine fut la ligne Douvres-Calais, ouverte en novembre 1852. En revanche, le franchissement de l'Atlantique s'avéra plus difficile. Après une tentative infructueuse en 1858, la première ligne fut mise en service en 1866. Ce fut alors le début d'un progrès jamais ralenti. Le Royaume-Uni développa ainsi un réseau intercontinental extrêmement étendu, qui comprenait au début du XXe siècle près de 250 000 km de lignes télégraphiques.

C'est dans l'empire britannique que le télégraphe connaîtra son heure de gloire. Dès 1838, une première ligne commerciale de télégraphie électrique avait été posée le long d'une voie ferrée. Déployé partout dans l'empire de la reine Victoria, et surtout aux Indes, le télégraphe s'impose comme outil diplomatique et stratégique en accélérant les communications sur de longues distances. Son exploitation reste coûteuse et ne deviendra jamais domestique, à la différence du "télégraphe parlant" qui lui succédera, le téléphone.

Bibliographie

- Histoire des télécommunications en France, de Catherine Bertho. Eres, 1984..

La fabuleuse histoire des inventions - De la maîtrise du feu à l'immortalité. Dunod, 2018.