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Les grandes inventions et les découvertes

ampouleMoulin à eau, électricité, ampoule, les inventeurs au service de l'énergie.

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Moulin à vent (Alphonse Daudet)Le vent fut avec l'eau la première source d'énergie exploitée par l'homme. Le moulin à vent est d'abord apparu en Orient, en Égypte ancienne en Iran, et il fut exploité en Perse pour l'irrigation dès l'an 600 avant J.C. Les ailes sont disposées radialement sur un axe vertical. L’idée de ce type de moulin sera transmise par les Arabes en Occident, où le dispositif à axe horizontal sera adopté. l'utilisation du moulin à vent se généralise en Europe à partir du Xe siècle dans les zones les plus favorables, et elle connait un certain succès, en particulier auprès des meuniers qui s'en servent pour la fabrication des farines.

 

electriciteL'invention de l'électricité, ou plutôt l'élaboration de la science des phénomènes d'électrisation, a été matérialisée par la loi de Coulomb (1785), permettant à Volta de créer la première pile électrique (1800) puis à Thomas Edison d'éclairer usines et foyers (1879). Si les phénomènes électriques ont toujours existé et ont été observé dès l'antiquité, il aura fallu attendre la fin du XVIIIe pour les théoriser, et le XIXe siècle pour les maîtriser.

 

homme-feuL'invention ou plutôt la maîtrise du feu s’est faite de manière très progressive, et sur une période de temps très longue. Longtemps on a pensé que le feu était apparu à l'époque d'Homo erectus il y a 500.000 ans et que son usage s’était développé sous Homo sapiens. Des recherches récentes en Afrique ont mis en évidence les traces d’une utilisation du feu bien plus ancienne. Les circonstances de la découverte du feu restent difficiles à déterminer : est-il récupéré d'un incendie naturel puis entretenu, ou est-il le résultat de la friction de matériaux ? La question reste sans réponse...

ampouleL'invention de l'ampoule est généralement attribuée à Thomas Edison, qui conçoit puis commercialise, le 21 octobre 1879, une ampoule dont le filament est une fibre de coton carbonisée. Mais c'est en réalité un certain Joseph Swan, dont l'antériorité est reconnue à la suite d'un procès, qui fut à l'origine de l'ampoule électrique. Les deux hommes seront d'ailleurs autorisés à fabriquer leurs ampoules, qui connaîtront au fil des décennies des transformations et des améliorations qui monopolisent aujourd'hui encore l'énergie de nombreux laboratoires de recherche.

pileLa pile électrique est un dispositif générateur de courant continu découvert par le comte Alessandro Volta, physicien italien. Partant d'un phénomène découvert par Galvani, Volta étudie les tensions électriques qui s’établissent entre différents métaux et met au point un accumulateur capable de stocker l'énergie électrique. Cette invention a joué un rôle majeur dans la seconde réolution industrielle.

 

petroleLa découverte du pétrole remonte à l'Antiquité. Partout où affleuraient les roches pétrolifères, on se servait du bitume comme isolant. Les Egyptiens utilisaient aussi le pétrole pour la momification, les Mésopotamiens comme produit cosmétique et combustible d'éclairage. L'industrie pétrolière est officiellement née un jour de l'été 1859 où l'ingénieur Edwin Drake, un ex-employé de chemin de fer qui prétendait être colonel, vit surgir du pétrole de son forage de Titus-ville, en Pennsylvanie.

moulin-a-eau

On ignore encore l'origine exacte du moulin à eau mais il est fort probable que ce dernier soit le résultat des perfectionnements apportés à la noria utilisée au Proche-Orient pour l'irrigation.