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Montgolfiere FreresChaque premier week-end de juin, une myriade de montgolfières s’élancent fièrement dans le ciel depuis Annonay en Ardèche, commémorant ainsi le premier vol d’un aérostat, le 4 juin 1783. Les frères Montgolfier venaient d’inventer la montgolfière, entrant dans l’histoire par la voie des airs.

Un vieux rêve concrétisé

Voler est un vieux rève de l’homme qui ne peut se réaliser que si l’on considère le principe de densité rela­tive des corps découvert par Archimède au IIIe siècle avant J.-C. En respectant la règle du scientifique grec, il faut que l’engin volant soit plus léger que l’air. C’est le Portugais Bartolomeu de Glismuo qui réalise, en 1709, la première ascension d’un modèle réduit de ballon à air chaud.

1ervol Montgolfiere 1783Il faut néanmoins attendre l’année 1783 pour que les frères Joseph et Étienne de Montgolfier découvrent, eux aussi, les effets de l’air chaud et tentent l’expérience de l’envol d un ballon. Le premier essai a lieu le 4 juin 1783 à Annonay et sa réussite connaît un grand reten­tissement, jusqu’à la cour du roi Louis XVI. Le 19 septembre 1783, c’est à Versailles qu’a lieu le premier vol habité avec un équipage composé d’animaux... de basse-cour. Un mois plus tard, Jean-François Pilâtre de Rozier effectue le premier vol humain. Il sera aussi la première victime d’un accident aérien lors de l’essai d’un ballon à gaz.

Par la suite, la montgolfière sera brièvement utilisée à des fins militaires lors des guerres de la Révolution puis de la guerre de sécession, pour devenir l’objet d’une activité de loisirs, plutôt onéreuse. Ballons dirigeables et aéronefs en tout genre prendront la suite avec plus ou moins de succès, dans le sillage de la voie des airs ouvertes par la montgolfière.

Pour aller plus loin

- L'histoire des inventions. Le Monde, 2015.

- Les Frères Montgolfier : Et leurs étonnantes machines. Plein vent, 1982.