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rouePrélude à l'invention de la roue, On utilisait dans le monde sumérien des rondins de bois pour déplacer de lourdes pierres au début de l'antiquité. Ce qui les conduit, aux environs de 3500 ans avant J.C., à faire un trou au centre d'une forme ronde et d'y placer un axe: c'est la naissance de la roue, sur laquelle toute notre civilisation va se construire. Adaptée à de multiples usages, elle marque un tournant "technologique".

 

Les origines de la roue

La forme circulaire n'est pas une création humaine, puisqu'elle existe dans la nature. L'homme a dès la préhistoire adapté cette forme pour contruire ses huttes, pour imaginer des instruments de musique ou des outils utilisant le mouvement circulaire. Dans le domaine du transport, il est probable que les hommes aient utilisé des rondins pour déplacer des charges lourdes comme des pierres taillées ou des mégalithes. Avec le développement de l'agriculture et la domestications d'animaux sauvages, la traction animale fait son apparition avec la charrue (sans roue).

char egyptienLes plus anciennes roues connues, fabriquées dans l'ancienne Mésopotamie, datent d'environ 3500 à 3000 av. J.-C. Il semblerait que les chariots à roue en bois soient apparus après l'invention du tour de potier et que la charrette à roues ait supplanté rapidement le traîneau comme moyen de transport. Sous sa forme la plus simple, la roue était un disque de bois massif monté sur un essieu rond, auquel elle était fixée par des chevilles de bois. Par la suite, on évida certaines parties pour en réduire le poids et on inventa les rayons vers 2000 av. J.-C. La roue à rayons, plus légère, permet des vitesses bien supérieures. Cette dernière innovation conduit à l'invention du char, par exemple en Egypte, utilisé pour la chasse, pour la parade, et bien sur sur les champs de bataille où il semait le chaos parmi les infanteries ennemies.

Diffusion et utilisation de la roue

Après le proche-orient et la méditérannée orientale, la roue se diffuse rapidement dans toute l'Eurasie, de la chine au monde celtique, tant que les conditions environnementales s'y prêtaient. Dans l'amérique pré-colombienne, le relief accidenté, l'abondante végétation et l'absence d'animaux de traits n'ont pas rendu pertinent cette innovation. Ailleurs, la roue trouve de nombreuses applications, du rouet à la roue à aube pour les mounis, des norias pour l'irrigation et des roues dentées pour de nombreux mécanismes.

moulin roue aubeL'invention de la roue constitua une étape essentielle dans le progrès technologique : elle révolutionna les moyens de transport et de communication; elle annonça l'ère du machinisme moderne; elle permit une utilisation plus efficace de la traction animale dans l'agriculture en devenant un moyen mécanique irremplaçable de régulation directionnelle des forces. Elle rendit également possible l'emploi de nouveaux systèmes de transmission et de démultiplication des forces. Les applications de la roue dans la société et la technologie modernes sont pour ainsi dire illimitées.

Pour aller plus loin

La fabuleuse histoire des inventions - De la maîtrise du feu à l'immortalité. Dunod, 2018. 

Petites histoires des transports: Ou comment ont évolué les moyens de transport depuis leur invention, de Pierre LEFEVRE. bayard, 2014.