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Etienne de Silhouette, conseiller au parlement, chancelier du duc d’Orléans, commissaire auprès de la Compagnie des Indes, est nommé contrôleur général des Finances en mars 1759. D’abord populaire, il a le malheur de proposer des projets qui vont le rendre impopulaire et entre autres, il pousse les particuliers à venir déposer leur vaisselle à l’hôtel de la Monnaie afin qu’elle soit fondue en argent pour renflouer le Trésor ! N’ayant plus aucun appui de la part du roi, il démissionne. C’est alors que les parisiens s’amusent à dessiner des portraits de profil, vêtus de culottes sans poches, des habits sans plis où il est impossible de cacher quelque argent. Ces portraits à la mode, ces esquisses légères d’après l’ombre du profil du visage sont nommés des Silhouettes…